La bata blanca

Columna publicada el 5 de febrero de 2015 en El Espectador.

Quizás, sin Manuel Elkin Patarroyo, cuyo nombre se ha convertido en estandarte y argumento, el presupuesto para investigación en el país sería aún menor.

Esto hace que criticar su trabajo se convierta en un problema político antes que académico, y le da unos beneficios (presupuestales y técnicos) que no ha tenido jamás un científico en Colombia. Así fue hasta que el año pasado el Consejo de Estado le prohibiera al científico continuar sus experimentos con los monos del género Aotus vociferans en el Amazonas debido a quejas por posible tráfico ilegal, sobre explotación, y descuidos como soltar animales infectados con malaria. El fallo suspendió el trabajo de investigación y ordenó investigaciones disciplinarias contra los funcionarios públicos que habían emitido permisos de captura y experimentación, y ordenó también la implementación de un zoocriadero, vigilar las condiciones futuras de captura, movilización y repoblamiento del Aotus y crear un comité de verificación de lo anterior. No cancelaba la investigación, simplemente la aplazaba hasta que todos los requisitos necesarios se cumplan.

Al respecto, la queja de Patarroyo: “Quedamos en el 80%, porque no pudimos seguir recibiendo micos para la investigación. Esto representa un millón de muertos al año y 200 millones de enfermos con la malaria”. No se necesita un doctorado para ver las falacias en esta frase: ¿de verdad estamos hablando de micos versus humanos? Patarroyo no es el único en el mundo investigando la vacuna, y debe saber muy bien que sus “datos” se refieren a un resultado posible en un futuro indeterminado, su declaración es tan imprecisa como la del actor en bata blanca que, posando de científico, promueve las “microesferas” como “elemento activo” en una crema dental. Lo sorprendente es que a partir de argumentos como este, el Consejo de Estado ha revocado su fallo, y las investigaciones de Patarroyo pronto se reactivarán, sin los salvamentos advertidos en el fallo anterior.

Patarroyo lleva años diciéndonos que eso de la vacuna está de un pelo, el problema es que la diferencia entre una vacuna que ya casi está lista, y una que no existe, es ninguna en términos de impacto. ¿Qué pasa si acaba con las existencias de micos antes de resolver lo de su vacuna, o con los que están vivos y enfermos sueltos por ahí? ¿Qué impacto ambiental tiene la experimentación desmedida en estos animales? En el siglo XXI, el avance científico permite también un avance ético: se puede hacer investigaciones cuidando y respetando a otros animales y sin una actitud depredadora frente al medio ambiente. Pedir un justo medio no es ir en contra del avance de la ciencia para proteger a los animales, es proteger el mismo proceso científico, cuya sostenibilidad no solo es un problema de fondos, también se trata de no agotar los recursos con los que trabaja.

El debate evidencia dos grandes problemas de la investigación científica en Colombia: por un lado, la divulgación es exigua y en el mejor de los casos imprecisa, por el otro, las decisiones sobre ciencias, terminan siendo influenciadas por los medios, determinadas por la burocracia y definidas por abogados, que no tienen por qué entender los intríngulis de la investigación científica. Lo que nos compete a los que no sabemos de ciencias es vigilar que el debate sobre el avance científico se haga siguiendo parámetros éticos: no se trata de si Patarroyo logra o no descubrir la vacuna (quizás eso no depende de él) sino de si esa esperanza justifica las prácticas depredadoras de las que lo acusan, y la manipulación de la información que le entrega a los medios, que convierten lo que de deberían ser datos, en falacias políticas.

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